Geoffrey Ball

Wynalazca systemu VIBRANT SOUNDBRIDGE

Geoffrey Ball cierpiał na ubytek słuchu typu zmysłowo-nerwowego od czasu, gdy jako dziecko dostał ataku wysokiej gorączki. Dobierano mu tradycyjne aparaty słuchowe i choć zwiększały one poziom głośności, Ball nigdy nie był zadowolony z jakości dźwięku. W wieku 15 lat zapytał lekarza otolaryngologa o szansę na otrzymanie wszczepianych aparatów słuchowych. Dowiedział się, że takie urządzenia zostały już opracowane i pojawią się na rynku w ciągu pięciu-dziesięciu lat. Nie wiedział, że minie kolejnych osiemnaście, zanim otrzyma implanty, które zresztą sam wcześniej zaprojektuje.

Po ukończeniu studiów inżynierskich na Uniwersytecie Stanu Oregon Ball otrzymał stanowisko technika biomedycznego w laboratorium słynnego Uniwersytetu Stanford, gdzie przepracował osiem lat. Zajmował się wieloma dziedzinami badań nad słuchem i zorientował się, że drgania wewnątrz ludzkiego ucha może imitować niewielki przetwornik sygnałów. Stymulacja ucha środkowego za pomocą drgań mechanicznych, a nie fal dźwiękowych nazywa się “stymulacją bezpośrednią”. Dla Balla wiedza ta okazała się siłą napędową poszukiwań wszczepianego aparatu słuchowego. Wiedział, że urządzenie tego typu będzie miało wiele zalet, ponieważ przewód słuchowy pozostanie otwarty dzięki “bezpośredniej stymulacji. Efekty w postaci okluzji lub zniekształceń są eliminowane, a generowany dźwięk brzmi naturalnie.

W roku 1992, po przeprowadzeniu dalszych badań, Ball nabrał pewności, że elektromagnetyczny przetwornik sygnałów nadawał się doskonale do stymulacji bezpośredniej. Wyposażony w tę wiedzę Ball spędzał całe wieczory we własnym laboratorium elektronicznym, konstruując i testując nowe przetworniki sygnałów do stymulacji bezpośredniej. Pewnej nocy po licznych niepowodzeniach, Bell znalazł system, który dawał natychmiastowe, oczywiste korzyści. Skuteczność przetwornika była dużo wyższa w porównaniu do innych koncepcji, zaś zabieg chirurgiczny był stosunkowo prosty.

“Nagle mnie olśniło. Projekt był tak prosty i rozwiązywał tak liczne problemy... Wiedziałem, że to jest to.” wspomina Ball.

Po opracowaniu wielu nowych modeli Ball opatentował swój wynalazek w 1993 roku. Powstała firma Symphonix, a przetwornik został udoskonalony, co doprowadziło do opracowania elektromagnetycznego przetwornika FMT (Floating Mass Transducer), który znajduje zastosowanie po dziś dzień.

Po zatwierdzeniu implantu ucha środkowego do stosowania u pacjentów w Stanach Zjednoczonych Geoffrey Ball został jednym z pierwszych pacjentów, którym wszczepiono system Vibrant Soundbridge.

Nieco później wszczepiono mu kolejny implant po drugiej stronie.

Jako naczelny inżynier firmy Symphonix poświęcał czas na dalsze udoskonalanie implantu ucha środkowego. Gdy firma Symphonix zakończyła działalność, firma MED-EL z Innsbrucku w Austrii przejęła prawa do systemu Vibrant Soundbridge, co miało miejsce w 2003 roku. Na rynku pojawiła się spółka Vibrant MED-EL Hearing Technology GmbH i opracowała najlepszy na świecie implant ucha środkowego. Geoffrey Ball dołączył do zespołu Vibrant MED-EL jako dyrektor ds. technicznych. Obecnie Ball z żoną i trzema synami mieszkają w pobliżu Innsbrucku.

Determinacja Geoffreya Balla pomogła wielu ludziom na całym świecie dotkniętych ubytkiem słuchu typu przewodzeniowego i mieszanego. Jego wynalazek dalej będzie przywracał ludziom zdolność postrzegania świata za pośrednictwem wrażeń akustycznych.

“Jak sam mówi, jego marzeniem było podniesienie jakości życia tak własnego, jak i wszystkich, którzy muszą borykać się ze skutkami ubytku słuchu. "Przyznaje, że nie sposób opisać tego wspaniałego uczucia, gdy można pomóc innym, którzy pragną cieszyć się życiem we wszystkich jego przejawach, którzy chcą rozmawiać z rodziną i znajomymi z pracy, co wcześniej było niemożliwe.”

W roku 2002 Geoffrey Ball odebrał nagrodę Annunzio Award for Science and Medicine
(II nagroda). W 2000 r. otrzymał tytuł Inżyniera Roku za najlepszy projekt. W 1998 r. zdobył nagrodę przedsiębiorców Doliny Krzemowej Sci3.

© 2017 MED-EL