Geoffrey Ball

Uitvinder van de VIBRANT SOUNDBRIDGE

Geoffrey Ball heeft een perceptief gehoorverlies sinds hij een ernstige koortsaanval kreeg toen hij een kind was. Hij droeg conventionele hoortoestellen en hoewel deze apparaten geluid luider maakten, was Ball nooit tevreden met de geluidskwaliteit. Toen hij 15 was vroeg hij zijn kno-arts wat de mogelijkheden waren van implanteerbare hoortoestellen. Hij kwam vervolgens te weten dat ze in ontwikkeling waren en mogelijk binnen 5 of 10 jaar beschikbaar zouden zijn. Wat hij niet wist, is dat het 18 jaar zou duren voordat hij geïmplanteerd werd met een hoortoestel dat hijzelf had ontwikkeld.

Na zijn ingenieursstudie aan de Universiteit van Oregon werkte Ball acht jaar lang als biomedisch ingenieur in een laboratorium in Virginia. Hij voerde verschillende soorten onderzoek op het gebied van het gehoor uit en besefte dat de trillingen in het menselijke oor kunnen worden nagebootst met een kleine signaaltransducer. Stimulatie van het middenoor via mechanische trillingen in plaats van geluidsgolven wordt “direct drive” genoemd. Voor Ball was deze kennis de drijvende kracht om op zoek te gaan naar een implanteerbaar hoortoestel. Hij wist toen dat een dergelijk apparaat heel wat voordelen zou bieden omdat de gehoorgang open blijft met “direct drive”. Effecten zoals occlusie of vervorming worden geëlimineerd en het gegenereerde geluid is natuurlijk.
 

In 1992 was Ball er na verder onderzoek van overtuigd dat een elektromagnetische signaaltransducer de beste keuze was voor toestellen met direct drive. Met deze kennis bracht Ball zijn avonden door in zijn eigen elektronicalaboratorium om nieuwe signaaltransducers voor direct drive te bouwen en te testen. Na veel mislukkingen ontdekte Ball op een nacht een systeem waarvan hij meteen de overduidelijke voordelen zag. De efficiëntie van de transducer was veel groter in vergelijking met andere benaderingen, terwijl de chirurgische ingreep relatief simpel was.

“Plotseling wist ik het. Het ontwerp was zo eenvoudig en loste zoveel problemen op... Ik wist het gewoon, dat is het,” herinnert Ball zich.

Na tal van nieuwe ontwerpen patenteerde Ball in 1993 zijn uitvinding. Symphonix werd opgericht en de transducer werd verder ontwikkeld, wat uiteindelijk leidde tot de Floating Mass Transducer (FMT) die vandaag nog steeds gebruikt wordt.

Na goedkeuring van het middenoorimplantaat in Amerika, was Geoffrey Ball één van de eerste patiënten die een Vibrant Soundbridge geïmplanteerd kreeg.

Een tijdje later kreeg hij een tweede implantaat aan de andere kant.

Als hoofd van het technische departement bij Symphonix bleef hij zijn tijd besteden aan het verbeteren van het middenoorimplantaat. Nadat Symphonix zijn activiteiten gestaakt had, nam MED-EL Innsbruck in Oostenrijk de Vibrant Soundbridge over, in juni 2003. VIBRANT MED-EL Hearing Technology GmbH werd opgericht om het meest succesvolle middenoorimplantaat ter wereld op de markt te brengen en te ontwikkelen, en Geoffrey Ball sloot zich aan bij VIBRANT MED-EL als technisch directeur. Vandaag wonen Ball en zijn vrouw en drie zonen nabij Innsbruck.

De vastberadenheid van Geoffrey Ball heeft veel mensen met geleidingsverlies of gemengd gehoorverlies over de hele wereld geholpen. Zijn uitvinding zal mensen in staat blijven stellen om het leven te horen.

“Mijn droom was een betere levenskwaliteit voor mijzelf en al diegenen die moeten leven met gehoorverlies," zegt Ball. "Het geeft een onbeschrijflijk goed gevoel om anderen te kunnen helpen die net als ik willen genieten van het leven in al zijn aspecten, die willen kunnen praten met familie, vrienden en collega's, wat vroeger onmogelijk was.

In 2002 ontving Geoffrey Ball de Annunzio Award voor wetenschap en geneeskunde (2e plaats), in 2000 werd hij uitverkozen tot Ingenieur van het jaar voor beste ontwerp en in 1998 won hij de Sci3 Silicon Valley entrepreneur award.

© 2017 MED-EL